> 09 de Julio de 2013
Martin Johnson, el último guerrero

Batallador incansable, Martin Johnson se convirtió en un gigante del rugby durante la década del ’90, coronando su trayectoria con la William Webb Ellis en sus manos, siendo capitán de Inglaterra campeón del mundo 2003. Mundial XV te cuenta su historia.

Martin Johnson con la Copa del Mundo de 2003.

Definir a Martín Johnson en pocas palabras pretende un acertijo imposible de resolver. Sus cualidades dentro y fuera de la cancha fueron tantas y con sobradas muestras que se necesita un vasto espacio para hacerlo. Sin embargo quizás pueda hallarse un breve resumen con una comparación evidente. Porque su contextura física (2,01 metros y 119 kilos) se asemeja a lo que fue como jugador: un gigante.

Considerado como uno de los mejores segundas líneas que jamás se haya visto, construyó una brillante carrera con Leicester, el club de sus amores, y una década de oro con la selección inglesa, que se coronó en Sydney cuando levantó la William Webb Ellis. Pero ese fue el cierre de más de veinte años alrededor de la ovalada. Antes hay mucho por repasar.

Nacido el 9 de marzo de 1970 en Solihull, en la región de West Midlands, tuvo sus inicios en el deporte en otro deporte, cercano al rugby: el fútbol americano. Ya instalado desde los siete años en Market Harborough -un distrito de la ciudad de Leicester- donde asistió a la Escuela Primaria Ridgeway, Welland Park School y Robert Smyth School, Johnson se desempeñaba como ala cerrada o ala defensiva para los Leicester Panthers, un club que tuvo apenas doce años de vida.

Pero en 1989 la vida le cambió por completo. El histórico ex tercera línea de los All Blacks, Colin Meads, le propuso probar suerte con la guinda en su club, King Country, ubicado en la región de Waikato. Hacia allí fue Johnson, quien tuvo tan buen rendimiento que apenas un año después fue convocado para el seleccionado M-21 de Nueva Zelanda, con el que se fue de gira por Australia y se enfrentó a otra leyenda que marcó una época en su puesto: John Eales.

Habría tenido futuro en el conjunto kiwi, pero junto a su novia y posterior esposa Kay, decidieron volver a Inglaterra, de donde jamás se movería hasta el cierre de su carrera. Rápidamente se ganó un lugar en los Tigers, en donde ya había estado unos meses previo a su excursión por Nueva Zelanda, y se convirtió en una figura indiscutida del pack.

En sus dieciséis años con la camiseta del conjunto de Welford Road (disputó un total de 307 partidos), conquistó cinco títulos de la Premiership (incluyendo cuatro en fila entre 1998/99 y 2001/02; el otro en 1995), dos Copas de Europa (2001 y 2002) y dos Copas Anglogalesas (1993 y 1997). Y como título personal se llevó la cinta de capitán durante siete temporadas consecutivas como profesional (entre 1997 y 2003), siendo el jugador más veterano en cosechar ese lauro. En ese lapso forjó su camino hacia la grandeza, fundado en el inmenso poder en el scrum y su capacidad en el line, en la parte ofensiva y en el suelto, además de erigirse como un líder indiscutido dentro del campo.

Aunque allí no termina su impresionante curriculum. A principios de 1993 Geoff Cooke lo cita por primera vez para vestir la camiseta de la Rosa en el Cinco Naciones y fue la casualidad la que lo puso inminente frente su debut. No tenía previsto jugar pero la lesión de Wade Dooley le abrió un hueco que llenó cono creces. Fue entonces que el 16 de enero hizo su presentación en el equipo, en el choque ante Francia, en Twickenham. Pese a que Jonno apenas había tenido un último entrenamiento junto a sus compañeros, tuvo un debut magnífico, incluso aún con un choque de cabezas con el pilar Laurent Seigne que lo dejó momentáneamente aturdido. El triunfo 16-15 fue el primer paso de un equipo que ganó el certamen europeo, Grand Slam de yapa. y la piedra fundamental de un matrimonio entre el forward y la Rosa.

Ese mismo año fue llamado por Ian Mc Geechan a la gira de Lions como un reemplazo (tras el fallecimiento del padre de Dooley), jugando dos cotejos ante Nueva Zelanda (un triunfo y una derrota). En total vistió en 84 ocasiones la camiseta de Inglaterra, logrando cinco certámenes del Cinco/Seis Naciones (1995, 1996, 2000, 2001 y 2003) y disputó tres giras con los British and Irish Lions (1993 –derrota 2-1 ante Nueva Zelanda-, 1997 –victoria 2-1 frente a Sudáfrica- y 2001 –caída 2-1 contra Australia-), siendo capitán en dos de ellas. No obstante, el 2003 fue su año de gloria.

Ya bajo la tutela de Clive Woodward, Inglaterra, campeón con Grand Slam del Seis Naciones, viajó siendo capitán (lo hizo entre 1999 y 2003) a una gira por Australia y Nueva Zelanda previo al Mundial que quedará grabada en el recuerdo. Previo a derrotar a los Wallabies por primera vez en su historia, el equipo derrotó 15-13 a los All Blacks también después de treinta años en suelo kiwi con Johnson defendiendo un último scrum cercano a su ingoal con dos jugadores menos (amarillas a Neil Back y Lawrence Dallaglio). Cuando se le preguntó acerca de lo que pasaba por su cabeza en el scrum, respondió "mi espina dorsal".

El broche de oro llegó a fin de ese año, con la coronación del equipo como primer campeón del mundo del Hemisferio Norte, al derrotar a 20-17 a Australia en tiempo suplementario. En el transcurrir en la Copa del Mundo también habían ganado partidos decisivos contra Sudáfrica, Gales y Francia. La imagen de Johnson levantando el trofeo quedará grabada en la inmortalidad porque, además, esa sería la última suya como jugador.

Volvería al seleccionado inglés en 2008, pero ya como entrenador, aunque su paso no fue tan fructífero. Dirigió 38 partidos (21 triunfos, un empate y 16 caídas) y sólo ganó el Seis Naciones 2011, pero el equipo quedó eliminado del Mundial en cuartos de final, ante Francia (19-12). No obstante nada empañará ese aura que gestó a base de sacrificio y disciplina. Hijo de deportistas (su padre Dave jugaba al rugby para Orrell, mientras que su madre Hilary era maratonista), Johnson heredó la pasión por la competencia y le hizo honor: fue un ganador ciento porciento.

Autor: Juan Pablo Zenoni
Foto: RFU
Fuente: Mundial XV
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